Las claves de Paraguay para vencer a la pandemia, según el FMI

El bloqueo comenzó el 20 de marzo, al igual que en Argentina. Sin embargo, para el 3 de mayo, Paraguay ya había empezado a abrirse. Aprovechó el tiempo para aumentar las capacidades de prueba y rastreo de contactos. Ahora, los desafíos económicos.

FMI

Diecinueve personas han muerto, de alrededor de 2.100 casos, en una población de 7 millones (alrededor de 2 personas por millón de habitantes). La vecina Bolivia tuvo más de 31,000 casos y más de 1,000 víctimas entre sus más de 11 millones de habitantes.

Pero el impacto en la economía ha sido severo. En enero, pronosticamos un crecimiento de al menos 4 por ciento este año, y había indicios de que estábamos siendo pesimistas. Con la recuperación de la agricultura de la sequía y las inundaciones el año pasado, parecía que el crecimiento económico sería fuerte en 2020. Después de una profunda recesión a fines de la década de 1990 y principios de la década de 2000, Paraguay había estado creciendo a una tasa promedio de más del 4 por ciento en el año pasado. En los últimos 15 años, gracias al auge de los precios de los productos agrícolas y las sólidas políticas macroeconómicas.

Entonces la pandemia golpeó. Como en otros países, el bloqueo afectó severamente la actividad económica. El consumo y la inversión se desplomaron. Las importaciones de bienes de capital en abril fueron un 60 por ciento más bajas que el año anterior. El turismo y el comercio se han secado de manera similar. Nuestro pronóstico actual del PIB para 2020 es de -5 por ciento, pero la profundidad exacta de la recesión es difícil de predecir.

La pandemia y la recesión tuvieron un impacto severo en las finanzas públicas de Paraguay, ya debilitadas por la sequía del año pasado, que duplicó el déficit a casi el 3 por ciento del PIB. Si bien el plan a principios de este año era reducir el déficit, el ataque de COVID-19 lo hizo imposible, y no deseable.

El gasto en atención médica y protección social se volvió urgente a medida que las medidas de cierre afectaban los medios de vida de las personas.

Las medidas de contención de Paraguay fueron efectivas, porque las autoridades actuaron rápida y enérgicamente. El primer caso de COVID-19 se conoció el 7 de marzo. Para el 20 de marzo, el país estaba completamente bloqueado, que duró hasta el 3 de mayo. El Ministerio de Salud aprovechó el tiempo para aumentar las capacidades de prueba y rastreo de contactos, lo que permitió al país comenzar un programa de reapertura gradual ("cuarentena inteligente"). Si bien se han aliviado los requisitos de distanciamiento social, las máscaras faciales siguen siendo obligatorias en público, las temperaturas se miden en las entradas de los edificios y los clientes y empleados deben lavarse las manos con agentes desinfectantes.

Para ayudar a financiar el mayor déficit fiscal, Paraguay solicitó préstamos del Fondo Monetario Internacional (FMI) en virtud del Instrumento de Financiamiento Rápido (RFI), diseñado para proporcionar rápidamente asistencia a los países afectados por desastres naturales u otros shocks, como COVID-19. Un préstamo de $ 274 millones fue aprobado a fines de abril y se complementó con la ayuda de otras organizaciones internacionales.

¿Que sigue?

Ahora que la economía está comenzando a reabrir, es hora de pensar en los próximos pasos. Paraguay ha tenido tradicionalmente buenas políticas macroeconómicas, con bajos déficits y deuda, lo que ha ayudado a evitar los ciclos de auge y caída de otros países de la región. Estos fundamentos sólidos serán importantes ahora a medida que el país traza su futuro.

Una vez que la recuperación económica se haya fortalecido, será importante restaurar la salud de las finanzas públicas. El déficit debe retroceder hacia el techo de la Ley de Responsabilidad Fiscal del 1.5 por ciento del PIB. Qué tan rápido dependerá de la fuerza de la recuperación. El país tendrá que encontrar un equilibrio entre la reconstrucción de sus amortiguadores y continuar apoyando a su gente y la economía.

Para reducir el déficit, será crucial contar con un gasto efectivo y mayores ingresos. La relación ingresos / PIB del gobierno de Paraguay es extremadamente baja, casi la misma que en África subsahariana, y muy por debajo de otros países emergentes. La reforma tributaria del año pasado fue un primer paso bienvenido, pero es posible que se necesite más para movilizar los ingresos internos.

También será importante garantizar que la brecha de ingresos con los países ricos continúe disminuyendo. Incluso antes de COVID-19, el crecimiento futuro de Paraguay probablemente sería más lento que en los últimos 15 años, ya que algunas de las hélices de ese crecimiento (el auge de los precios de los productos agrícolas y la rápida expansión de las tierras cultivadas) han perdido fuerza. El crecimiento del ingreso real ya se desaceleró bruscamente en comparación con la década de 2000, cuando creció mucho más rápido que el PIB, lo que contribuyó a una rápida disminución de la pobreza . Eso se explicó por el aumento de los precios de la soja, que permitió al país importar más por cada tonelada de soja exportada. En los últimos años, sucedió lo contrario, lo que provocó que las tasas de pobreza disminuyan más lentamente.

Muchos países logran tener un fuerte crecimiento acelerado, pero pocos logran cerrar esa brecha de ingresos. ¿Qué se necesita para lograr una mayor convergencia? La estabilidad macroeconómica es una condición necesaria pero no suficiente. Un documento de trabajo reciente del FMI argumenta que una gobernanza sólida, un buen clima empresarial y capital humano pueden ayudar a los países pobres a lograr mayores ingresos más rápido. Paraguay tiene una puntuación baja en estos indicadores, en comparación con la mayoría de los otros países emergentes. El gobierno es consciente y está actuando sobre estos desafíos.

A principios de marzo, justo antes del cierre, expertos del equipo del FMI y el Banco Interamericano de Desarrollo visitaron el país para evaluar las vulnerabilidades a la corrupción. Sus hallazgos ayudarán a desarrollar una estrategia nacional y un plan de acción para combatir la corrupción y mejorar la gobernanza.

Y hace solo unos días, el gobierno anunció un ambicioso Plan de Recuperación Económica, cuyo objetivo es abordar no solo los problemas a corto plazo relacionados con COVID-19, sino también los problemas estructurales de más larga data. Para el corto plazo, el plan busca una mayor inversión pública (que ayuda al empleo); garantías de préstamos para empresas informales y pequeñas (que abordan sus problemas de financiación); y transferencias sociales a hogares pobres (que estabilizarán los ingresos y el consumo). El plan también propone importantes reformas estructurales, incluida la reforma del servicio civil, una revisión de la ley de responsabilidad fiscal, la reforma administrativa del estado y mejores sistemas de contratación pública. Todas estas reformas ayudarían a impulsar el crecimiento futuro en Paraguay y no hay muchos países que hayan ideado un plan tan holístico en respuesta a la crisis.

Cuando los futuros historiadores económicos miren hacia Paraguay en 2020, con suerte escribirán que la crisis de COVID-19 fue el comienzo de un período de reformas profundas que pusieron a Paraguay en el camino hacia un futuro brillante.

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