Una semblanza de la historia de la educación a distancia: de la correspondencia a la virtualidad

No es la primera vez que la educación recurre a herramientas para poder llegar a sus destinatarios desde la distancia. Aquí, Gustavo Capone hace un repaso casuístico que nos aproximan a una historia de la virtualidad educativa.

Il Postino

¡Cartero..! Con seguridad el español Bruno Ramírez nunca imaginó la repercusión que tendría su trabajo en el futuro. Pero mucho menos, como las distancias podrían acortarse tan rápido para brindarnos servicios esenciales. Así fue que, desde 1771 el Gobierno de Buenos Aires nombró oficialmente su primer cartero. Hasta ese momento la figura del cartero no existía y el servicio de correos en el Rio de la Plata recién empezaba a organizarse.

"Las cartas tienen el poder de engrandecer la vida. Son prueba de motivación y ahondan en el entendimiento. Demuestran cosas, cambian vidas y reordenan la historia. Hubo un tiempo en el que el mundo funcionaba gracias al correo. Las cartas desempeñaban la función de lubricante de la interacción humana y propugnaban la dispersión de ideas. En aquel entonces debía de ser impensable un mundo en el que la correspondencia no se valorase. Un mundo sin cartas sería ciertamente un mundo sin aire que respirar". ("Postdata. Curiosa historia de la correspondencia", de Simon Garfield - Taurus 2015).

"Hubo un tiempo en que el mundo funcionaba gracias al correo", escribe Garfield. Imposible no trasladarse al momento actual. Y repensar. Vivimos en un tiempo donde el mundo funciona gracias a la virtualidad. Y la educación prácticamente en un 100%.

"El cartero llama dos veces". Quiero estudiar, pero estoy lejos

Siempre hay una nueva oportunidad. La educación a distancia siempre pareció una actitud propia de los inquietos o de los revolucionarios. Fue interpretada como una idea novedosa. Aún en nuestro tiempo. Sin embargo, esta modalidad educativa se practica desde hace siglos. Este modo de enseñar transformó la antigua concepción de la educación. La educación estaba centrada en el maestro, como ente dotado de todo conocimiento al que el estudiante debía seguir. Pero gracias a la educación a distancia se inició la transición al nuevo modelo educativo.

El grito de Tarzán

He aquí algunos ejemplos históricos de la educación a distancia, previo a los "tiempos modernos". Verdades y mitos se conjugan y nos llenan de ejemplos variopintos.

Las cinematográficas señales de humo de los sioux o cheroquies que llamaban a la guerra, nos muestran una comunicación a la distancia. Los tambores africanos preparando el terreno sobre qué algo fuera de contexto sucedería. El sabio Maimónides utilizando la correspondencia para comunicarse con sus discípulos en la península Arábiga, Yemen o los pueblos norteafricanos, allá en el siglo XII. "Los ojos y oídos del rey", en el imperio persa. Las cartas instructivas en los sumerios y egipcios. La connotación religiosa de los mensajes hebreos. Los documentos de emperadores como Juliano o Marco Aurelio comunicadas al pueblo a través de relatores. La difusión amenazante de las leyes emanadas del Código de Hamurabi. La obra de Alfonso "el sabio", Rey de Castilla (1221 - 1284) institucionalizando la Escuela de Traductores de Toledo, conjugando maestros latinos, islámicos y hebreos para traducir y difundir la bibliografía científica y literaria de la época. 

La imprenta de Gutenberg de 1440 y los miles de libros que recorrieron kilómetros. Y más cerca y próximo a nuestro sentir nacional, por ejemplo, las decenas de cartas de José de San Martín dando órdenes y precisiones de qué hacer, cómo hacerlo, con quienes, dónde y cuándo, refiriéndose a la emancipación americana. Ejemplos centenarios abundan. Todos son albores de lo que sería la incipiente sistematización de formación educativa a distancia.

"Tiempos Modernos"

Ocupar el título del largometraje de 1936 escrito y dirigido por Charles Chaplin es una buena referencia para demostrar el cambio. La necesidad muestra crudamente la urgencia de encontrar alternativas. Ahora compartamos algunos datos concretos y "modernos" del comienzo de la educación a distancia.

El primer indicio concreto de educación a distancia fue en 1728 cuando el inglés Calleb Phillips comenzó a anunciar cursos por correspondencia en la Gaceta de Boston, en donde se refería a un material autoinstructivo para ser enviado a los estudiantes con posibilidad de Tutorías por Correspondencia. Otro buen antecedente fue en 1833 con A. J. Meuller anunciando cambios en la dirección de su curso de "Composición" por correspondencia en el periódico sueco Lunds Weckoblad. También, el luego archifamoso Isaac Pitman en 1840 organizó en Inglaterra un intento rudimentario de Educación por Correspondencia, basado en un intercambio postal por tarjetas con sus alumnos. El mundo (hasta nuestros días) se llenará luego de las populares "Academias Pitman". En 1843 se formó la "Sociedad de Correspondencia Fonográfica" para encargarse de correcciones de ejercicios taquigráficos.

Podríamos continuar. En 1856 se fundó el primer Instituto de Idiomas por Correspondencia. Su creador, el alemán Gustav Langenscheidt, es considerado "el padre de la educación a distancia". En el Reino Unido, el Skerry College, de la Universidad de Londres inició las clases a distancias para candidatos al servicio civil (1858). En EEUU se ha formado en 1873 una sociedad para fomentar los estudios desde los hogares norteamericanos.

Ya en el siglo XX (1903), en España se creó la Escuela Libre de Ingenieros, con cursos por correspondencia. En 1922 la Universidad de Pennsylvania es la primera institución de educación superior que inició cursos por radio. Lo que dará luego origen a la Comisión Federal de Comunicaciones, ayudando a mantener abiertas las "radio - frecuencias" para la educación universitaria. En Francia se ha fundado el Centro Nacional para la Educación por Correspondencia (1939), utilizando la radio además para educar a los padres y niños huidos de la guerra. Y sobre la mitad del siglo XX, la Universidad de Wisconsin empezó a ocupar los formatos telefónicos para generar capacitaciones para sus médicos (1965).

Pero fue desde 1969 cuando se fundó en Gran Bretaña la Open University, que la historia de la educación a distancia iniciará un relato acelerado. Está universidad surgió de una iniciativa de Harold Wilson (laborista), líder de la oposición británica de entonces. Wilson propuso en un acto, la creación de la "Universidad del Aire", en referencia a un sistema de educación superior que se apoyaría en transmisiones de radio y televisión. Buen ejemplo además de la magnitud de los proyectos que debería proponer un político en campaña.

Para finalizar, un paso gigante fue en 1976 cuando se fundó el Coastline Community College. Fue el primer campus virtual que integró los "tele - recursos" (teléfono, TV, radio, discos y cintas).

Y por casa cómo andamos.

"Si estoy del lado de la Justicia y la Verdad, tengo que estudiar para Detective Privado. Somos la Primera Escuela de Detective de la Argentina"; se anunciaba en las páginas de las revistas Patoruzu y Nippur de Lagash.

Estos son los típicos anuncios que marcarán el comienzo de la educación a distancia en Argentina. Allá por 1940. Son cursos para adultos que buscaban estimular la superación personal o la capacitación para un oficio. La forma de difusión y comercialización se realizaba a través de revistas, especialmente de historietas, por su amplia distribución. Los institutos formadores (no todos) eran de dudosa reputación. Los temas eran diversos, pero todos relacionados con el oficio y la superación personal: tenedor de libros, empleado de comercio, mecanografía, corte y confección, dibujo, electricista, sastre, radio. El soporte eran manuales impresos, con obsequios como diccionarios, posters, almanaques, bolígrafos, etc. La inscripción se realizaba a través de un cupón que se recortaba de la revista y se enviaba por correo.

En paralelo también, la educación a distancia "formal" empezará a tener relevancia desde la mitad del siglo XX. Por ese tiempo los programas estaban elaborados por el Ministerio de Educación ("La Escuela del Aire") y se transmitían a todas las escuelas públicas del país como complemento de la educación presencial, con la ambición de que los mismos contenidos llegaran a todos en igualdad de condiciones y en forma sincrónica.

La Telescuela de Argentina (1969) será un claro antecedente. Dependerá del Consejo Nacional de Educación Técnica (CONET) del Ministerio de Educación.

Cacho Fontana y Silvio Soldán... Qué maestros

Desde la década del ´60 la radio y la televisión estarán presentes en muchos hogares y son las "insignias" de esta etapa. El texto escrito comienza a recibir un masivo apoyo de los recursos audiovisuales (diapositivas, cassettes de audio y de video), y el teléfono se incorpora como elemento imprescindible.

Es un tiempo donde la televisión sirvió de gran aliado. "Odol Pregunta por 1.000.000 de pesos" (¡Con seguridad! Dirá Cacho Fontana), Justa del Saber, El saber de los niños, Feliz Domingos (con el particular ¡Correcto!, de Soldán), Las recetas de Doña Petrona, Los Consejos del Doctor Escardó, Buenas Tardes Mucho Gusto, son programas masivos que estimulan el vínculo entre la educación y los medios.

Lo que viene. Hasta "la filmina" no paramos

Y así en 1979 se fundó la Asociación Argentina de Educación a Distancia. Hasta ahí la historia. Lo que viene es conocido. Internet... Windons, PC, tablet, e - mail, @, Facebook, TIC, Whatsapp, Instagram, Twitter, Web 2.0, Web 3.0, DI, MAA, MDM, EVEA, LMS, CMS, App, Moodle, Zoom, Skype, Jitsi meet, y cientos de aplicaciones. En la actualidad casi el 56% de la población mundial esta interconectada (4.000 millones de personas). El 65% de los países del mundo cuentan con redes interactuado. En Mendoza, a través de mendoza.edu.ar... En fin.

Conclusión. Cuando la realidad supera la ficción

Hoy la realidad nos desafía a todos. Mil quinientos millones de pibes, y no tan pibes, en el mundo no están concurriendo a la escuela. La continuidad de la escolaridad en este tiempo de excepción y los modos de implementar su práctica nos interpela día a día. "Un acontecimiento inesperado invadió y detuvo la cotidianeidad escolar" (F. Neiman). Las clases siguen, pero no hubo tiempo para planificar demasiado, ni para pensar cuál es la función de la escuela en este momento de pandemia. Todo emergió abruptamente. Una sorpresiva realidad lanzó al sistema educativo a actuar.

Y el sistema va. Se reacomodaron los programas y proyectos. Los conductores respondieron. La pandemia juntó abruptamente todos "los destiempos". Los que decían: "esta bueno lo virtual"; "buenísimo, ya"; "empecemos de a poco"; "ok, pero en el otro cuatrimestre"; "yo haría un mix", etc. Nada, empezamos ahora. El marzo pasado de aquel lejanísimo comienzo de clases del ciclo 2020 es otro tiempo.

Mientras tanto, miles y miles de maestros tomaron sus armas y están, como ayer y como siempre, librando el nuevo combate. Como dice nuestra marcha: "Adelante Maestra, que la lucha nos llama".

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